Cross-border trade: Generating income, building trust

Borauzima is from the Democratic Republic of Congo and makes her living by crossing the border, where she can sell oil for a few dollars a day. In the past, she faced harassment and extortion from border officials, which made business difficult. But a project run by International Alert is helping women like Borauzima gain confidence, protect their rights and improve working relationships with Rwandan traders.

Borauzima(Français)

"I used to work in fear every day because the legal system governing cross-border work was quite obscure and complicated, so I had to choose the illegal route. It was cheaper than the legal route, but also meant getting harassed if you got caught. There was an atmosphere of mistrust between us and the Rwandan tradeswomen; I couldn't spend more than three hours in Rwanda – I would always hurry to get out of there as soon as possible. We had no idea whatsoever about our rights and obligations as cross-border tradeswomen, or about the basic principles of management, so we couldn't make our business prosper or move forward.

"Personally, a lot has changed for me because of this project. I understand my work much better. Now if I'm crossing the border, I know where to start and finish and what fees I need to pay to which person, so it all gets done quickly and, most importantly, in an atmosphere of respect between us and the border officials ... Now I put my savings in my bank account, which I finally opened after working for 18 years without knowing these things. I did it thanks to the training I had on how to manage small businesses...

"The main lesson I've learned from the project is that what matters most is love, at all levels. Now when I go to Rwanda I feel like part of the family; the Rwandan tradeswomen invite me to share meals with them, or to attend other social occasions, and sometimes I spend the night in Rwanda and feel completely at ease. At the border, we are now on friendly, cooperative terms with the border officials, so even when we run into difficulties they give us advice and put us back on the right track. In my family too, we're now more open to dialogue, especially when it comes to budgeting with my husband, so we avoid everyday little family problems. Having a bank account has changed how I see things; now I'm planning to go into large-scale business on the trade route between Bukavu (DRC) and Kampala (Uganda) around the end of 2014.

"We have gained a lot from this project. It has been very useful for us. But I must point out that not all women working in small-scale cross-border trade have benefited from this project, on both the DRC and Rwandan sides, so another project to help them is really needed."

Cross-border trade plays a vital role in the Great Lakes, where goods are traded between DRC, Rwanda, Uganda and Burundi. It not only provides a source of income for tens of thousands of people – most of them women – but can also help build trust in a divided region.

Find out more about how we help cross-border traders like Borauzima improve their conditions and protect their rights.

© International Alert/Patient Keendja, Bukavu, DRC


« Je faisais tous les jours ce travail dans la peur, à cause du système de travail lors de la traversée des frontières qui était flou et très compliqué pour moi, ce qui me poussait à emprunter la voie de fraude, qui coûtait moins cher que de passer sur la voie normale, mais était aussi source de harcèlement si l’on se faisait prendre. Le climat de travail aussi était caractérisé par la méfiance, surtout avec nos consœurs rwandaises. Je ne pouvais pas passer plus de 3 heures au Rwanda, je me dépêchais toujours pour en partir le plus tôt possible. Nous vivions dans l’ignorance complète de nos droits et devoirs en tant que femmes commerçantes transfrontalières et aussi dans l’ignorance des principes de base de gestion, ce qui nous empêchait de faire prospérer notre commerce et d’évoluer.

« Personnellement, j’ai vécu plusieurs changements dus aux activités de ce projet en retrouvant le goût de mon travail car je sais par où commencer et finir si je traverse. Je sais à qui payer tel ou tel autre frais, et cela se fait maintenant de manière rapide et surtout dans le respect entre nous et les agents frontaliers ... Aujourd’hui, j’ai mon compte bancaire où je place mon épargne, que j’ai ouvert après 18 ans de travail dans l’ignorance et ça, c’est grâce aux formations reçues sur la gestion du petit commerce...

« L’amour est le plus grand message que j’aie tiré de ce projet et cela, à tous les niveaux. Je me sens maintenant en famille quand je me rends au niveau du Rwanda et que mes consœurs rwandaises m’invitent à partager un repas ou à d’autres cérémonies sociales, et il m’arrive de passer la nuit au Rwanda en toute quiétude. Au niveau de la frontière entre nous et les agents, c’est maintenant une collaboration fraternelle, même en cas de difficulté. Ils nous guident et nous remettent sur la bonne voie. Dans ma famille, la culture du dialogue s’est améliorée, surtout dans la planification des dépenses avec mon mari. Cela nous évite les petits tracas familiaux de tous les jours. Ma façon de voir les choses a changé suite à mon épargne en banque et j’envisage maintenant de me lancer dans le grand commerce sur l’axe Bukavu (RDC)-Kampala (Ouganda) vers la fin de l’année 2014.

« Nous avons bénéficié de ce projet qui a été très utile pour nous, mais il est important de souligner que les femmes qui exercent le petit commerce transfrontalier n’en ont pas toutes bénéficié, que ce soit du côté de la RDC ou encore du Rwanda, et donc un programme pour elles aussi serait d’une grande importance. »